HHK의 탄생 비화

이 내용은 해피해킹 키보드를 만든 PFU사가 작성한 개발 비화이다. 나는 가끔 세계에서 가장 진보된 국가를 구분하는 곰만의 비법으로 ‘얼마나 펜과, 시계, 칼을 잘만드는가?’를 따졌는데 이제는 여기에 키보드를 넣어야 하지 않을까 싶다.

엔지니어나 프로그래머에게 최적의 키보드를 만들자

물건만들기에는 이상한 면이 있어, 때로는 상식과는 완전히 동떨어진 제품이 히트치는 일이 있습니다. 그리고 이러한 사례가 많게 공통되는 것이, 마케팅 주도가 아니고, 개발자의 열의나 구상으로 부터 만들어진 제품이 바로 이러한 제품이 이번에 조명할 Happy Hacking Keyboard(이하 HHKB)도, 확실히 그러한 제품입니다.

HHKB가 발매된것은 지금으로부터 9년전의 1996년 12월. 정확하게 PC의 가격이 급격하게 내려감이고, 미국에서 초저가격PC 500달러 PC의 등장이 화제가 되고 있었을 무렵입니다. 500달러라고 하면 일본 엔으로 해 5~6만엔 전후인 것을 생각해볼때, 초대 HHKB의 가격인 33,000엔이라는 가격은 절대로 키보드 하나에만 매길수 있는 가격은 아니라고 하는 것이 상식적인 생각입니다. 그런데 도대체 왜 이러한 고가의 키보드가 탄생하게 된 것일까요?

그 배경에는, 도쿄대학 교수(당시, 現 도쿄대학 명예 교수)이며, 후지츠 연구소의 고문이기도 한 와다 에이이치 교수와의 만남이 있었습니다. 1958년에 도쿄대학에서 개발된 파라멘트론 컴퓨터 PC-1의 소프트웨어 개발에 착수하는 등, 일본 컴퓨터 역사의 선구자로써 알려진 와다 선생님입니다만, 평소부터 불만을 품고 있는 일이 있었습니다. 그것은 UNIX 워크 스테이션에 부속되는 키보드. 기종을 교체하게 될때 마다 키 레이아웃이 미묘하게 바뀌기 때문에 작업 효율이 떨어지는 요인이 되고 있었습니다.

이러한 선생님의 불만은 PFU의 연구소에서 일하는 UNIX 엔지니어나 프로그래머에게도 공통적인 화두였습니다. 거기서 교수가 제창하고 있던 ‘와다 키보드’를 바탕으로, 지금까지는 없었던 독특한 키보드를 PFU와 공동으로 실현하고자 했습니다.

초기 제품은 즉석에서 매진, 사용자들의 절대적인 지지를 획득하다

개발에 임해서는 ‘충분한 키스트로크를 확보한다’, ‘운반에도 적합한 중량, 사이즈를 갖춘다’ 등의 점이 중시 되엇습니다. 또 특히 키 레이아웃에서는 엄격하게 매달려서, ‘컨트롤 키는 A의 왼쪽으로 배치한다’ ‘필요성이 적은 키는 생략한다’ 등 엔지니어나 프로그래머의 요망을 가능한 한 도입하였습니다.

무엇보다 이러한 설계를 현실의 제품으로 완성해 가는데 있어서는, 해결해야할 과제도 많이 있었습니다. 어쨌든 PFU에서는 그것까지 일반 유저용의 제품을 별로 다룬 경험이 없습니다. 기존의 생산라인도 서버나 스토리지와 같은 대형 제품의 제조를 전제로 하고 있어, 키보드와 같이 작은 제품을 만드는데는 향하고 있지 않았습니다. 거기서 시판화를 향한 시작을 진행시키는 것과 동시에, 새로운 유통채널이 반드시 필요합니다.

다행히 생산체제에 대해서는 후지쯔의 그룹 기업의 협력을 얻을 수 있어 유통 채널에 대해서도, 직판의 쇼핑 사이틀르 개설하는 것으로 목표가 세워졌습니다. 시작품에 대한 와다 선생님의 평가도 기대 이상으로 드디어 HHKB를 출시할 준비가 갖춰졌습니다.

그러나 중요한 가격에 대해서는, 역시 끝까지 고민이 계속되었습니다. 본디 엔지니어나 프로그래머에 공헌하고 싶다라고 하는 컨셉으로 스타트하고 있기 때문에, 대량생산으로 가격을 내릴 생각을 하지 않았거니와, 고품질을 추구하면 필연적으로 가격은 오를 수밖에 없었습니다.

그럴 때, 그러한 마음에 지지를 해주신 것이 와다 선생님의 한마디였습니다.


“미국의 카우보이는, 죽은 말은 그 자리에 남기고 가도, 자신의 말안장은 반드시 가지고 돌아갑니다. 자신에게 있어서 소중한 것에는 그러한 정도의 가치가 있다. 컴퓨터 유저에게 있어서의 키보드도 같지 않을까요. 그 가치를 이해 할 수 있는 사람에게는 가격이 비싸도 전혀 문제는 없을 것입니다.”

선생니의 견해가 맞았떨어졌다는 것은 판매 직후 곧바로 알 수 있었습니다. 대대적인 홍보를 하지 않았음에도 불구하고 홈페이지에서의 액세스 수는 불가 일주일만에 2000건을 돌파, 초회 생산품은 즉석에서 완매해, 그 후로도 수많은 주문을 받을 수 있었습니다. 개발자에의한 개발자를 위한 키보드로써 태어난 HHKB는, 같은 뜻을 가지는 많은 유저의 지지를 획득 할 수 있었습니다.

덧붙여 HHKB의 상품명인 Happy Hacking 또한 와다 교수의 아이디어에서 비롯된 것입니다. 최근에는 그다지 좋지 않은 의미로 사용되는 Hacker와 Hacking입니다만, 원래는 고도의 스킬을 가지는 엔지니어나 프로그래머의 존칭으로써 사용되오던 단어입니다. 스스로도 자신을 ‘일본 최초의 해커’로 칭하는 와다 선생님의 ‘즐겁게 해킹해주었으면 한다.”라는 구상을 바로 표현 할 수 있도록 PFU는 이 명칭을 상품명으로 채택 하게 되었습니다.

지금까지 HHKB가 세상에 선보일때까지의 과정을 말씀드렸습니다만, 이후에도 여러가지 형태의 진화를 이뤄 나가게 됩니다.

우선 1대의 데뷰로 부터 정확하게 일년 후인 1997년 11월에 Macintosh에도 호환되는 2대째의 모델의 판매가 개시됩니다. 초대는 PS/2와 SUN 워크스테이션의 2기종 지원으로서 등장했습니다만, 실은 개발 단계로부터 이미 Macintosh의 지원이 고려되었습니다. 그러나 라이센스 문제등 제반의 사정으로 1대에서의 지원이 보류되었기 떄문에, 2대째에서야 간신히 본래의 형태로써 데뷔하게 된 셈입니다. 가격또한 조금 인하되어 29,800엔이 되었습니다.

게다가 1999년에는, 7800엔이라고 하는 대폭적인 저가격화를 실현한 보급 모델 “Lite”가 등장합니다. 원래 Lite는 미국 시장의 투입을 전제로 해서 개발한 것이므로, 우선 미국에서 7월에 선행 판매를 개시하고, 일본시장에는 그 3개월 후인 10월에 출시되었습니다.

Lite의 개발 포인트는 얼마나 품질을 해치지 않으면서 저가격화를 실현할 까였습니다. HHKB는 이미 유례없이 고품질의 키보드라는 평가를 획득하고 있습니다. 가격 절감을 위해서 어중간한 제품이 되어 버리면 지금까지의 고생이 물거품이 되어 버리게 되는 것입니다.

거기서 ‘인터페이스를 PS/2로만 한다’ 등의 저가격화를 위한 노력은 거듭하면서, 구조상 중요한 부분에 대해서는 타협하지 않는다는 자세로 임했습니다. 예를 들어서 타이핑 감각에 크게 영향을 주는 샤시 강성. 시판의 키보드에는 양단을 가지고 비틀면 간단하게 비뚤어져 버리는 제품이 드물지는 않습니다만, Lite는 중앙부를 나사로 지지하는 구조로 되어 있어, 매우 높은 샤시 강성을 갖추고 있습니다. 적당한 가격에 고품질의 Lite의 등장에 의해 HHKB의 유저수는 비약적으로 확대 됐습니다.

2001년에는 Lite의 발전 모델인 ‘Lite2’가 등장합니다, 여기서는 지금까지와는 또 다른 과제에 직면하게 됩니다. 오리지널의 HHKB로부터 Lite까지는 주로 UNIX 전문가를 중심으로 제품 제작을 행해 왔습니다. 전에도 언급한 대로 UNIX 워크스테이션 키보드의 불편함을 개선하는 것이 그 시발점이었기 때문이었습니다.

그러나 시대는 변해, 처음으로 사용하는 네트워크 단말이 Windows PC라고 하는 엔지니어나 프로그래머도 증가하고 있습니/다. 이 때문에 종래모델과 같은 영어 배열만으로는, 사용하기가 어렵다는 코멘트가 있었습니다. 거기서 Lite 2는 독립한 커서키를 더하는 것과 동시에 문자 배열의 패턴도 늘렸습니다. 현재는 “일본어 배열 무각”, “일본어 배열” “영어 배열”의 3종류와 PC용의 표준 인터페이스가 된 USB 용 또한 추가했습니다.

품질에의 조건을 유지하면서 새로운 진화를 목표로 하는

보급 모델을 두텁게 했다고 해서 ‘이상적인 키보드를 목표로 한다.” 라는 자세를 버린 것은 아닙니다. 2003년에는 다시 2만엔을 넘는 고급지향 키보드 Professional을 출시했습니다.

이 모델에서는, 원추 용수철을 눌러 내릴 때에 생기는 전하의 용량치 변화에 의해서 스위칭을 실시하는 ‘정전용량 무접점 방식’을 채용하여, ‘이상 적인 키 눌림 특성을 얻을 수 있어서 장시간 이용해도 피곤하지 않다.” “채타링이 일어나지 않고, 상당한 고속의 타이핑에도 여유롭다” 등의 장점을 구현해냈습니다.

또 등장시에 큰 화제를 불러 일으킨 것이 키 톱에 전혀 문자가 각인되어 있지 않은 ‘무각인 모델’의 존재입니다. 실은 이 모델, 개발자의 약간의 경험이 계기가 되어 태어났습니다. 딸의 멜로디언에 음계를 적은 색종이를 붙여 주고 있던 참에, 돌연 아이디어가 떠올랐습니다.

“본디 피아노 같은 악기의 건반에 각인은 없다. 그렇다면 시판의 컴퓨터용 키보드에도, 무각인 모델이 있어도 되는 것이 아닌가?”

원래는 Professional 발매 개시시에 한정 판매하는 모델로써의 기획이었지만, 예정 수량이 눈 깜짝할 순간에 매진되고 그 이후로도 요청이 쏟아져서 결국은 정식 모델로써 오르게 되었습니다. 덧붙여 현재 Professional 모델의 판매량의 30%를 무각 인 모델이 차지하고 있습니다. 이는 개발 스탭들에게 있어 전혀 뜻밖의 일이었습니다.

2 thoughts on “HHK의 탄생 비화

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